KYIV, Ucrania – El líder de un grupo mercenario ruso sale de las sombras para desafiar la decisión de Moscú establecimiento, usando el éxito del campo de batalla en Ucrania para restablecerse como la nueva cara de la guerra.

Yevgeny Prigozhin reclamó el miércoles la victoria de su grupo de contratistas militares Wagner en la ciudad minera de sal de Soledar, lo que equivaldría al primer éxito en el campo de batalla del Kremlin en meses después de una serie de vergonzosos reveses.

El gobierno de Ucrania dijo que sus soldados aún resistían un feroz ataque después de una batalla de un mes en el frente oriental, mientras que el Ministerio de Defensa de Rusia pareció contradecir a Prigozhin, el último indicio de una creciente discordia en la cima del esfuerzo bélico de Moscú.

NBC News no pudo verificar ninguna de las afirmaciones.

La captura de Soledar puede no resultar decisiva en el curso de la guerra, pero podría ofrecer a Prigozhin una plataforma de lanzamiento para su campaña personal, que parece cada vez más contraria a los deseos de los gobernantes militares del Kremlin.

El jefe de Wagner, Yevgeny Prigozhin, centro, con soldados en lo que dijeron que era una mina de sal en Soledar, Ucrania, en una imagen publicada el miércoles. Concorde / Telegrama

Mientras Prigozhin se adjudicaba la victoria, el Ministerio de Defensa anunció otra reorganización en la parte superior de su «operación militar especial», reemplazando a su comandante general en Ucrania después de solo tres meses en el cargo.

El nuevo cargo del general Valery Gerasimov y la degradación del general Sergei Surovikin pueden reflejar un deseo de aplastar las ambiciones de Prigozhin, han dicho algunos analistas. Prigozhin acusó a Gerasimov, el principal oficial militar de Rusia, de incompetencia.

«No conocemos las raíces exactas de esta iniciativa… pero el objetivo es neutralizar a Prigozhin, especialmente entre la población rusa», dijo el jueves Vadym Skibitsky, subjefe de inteligencia militar de Ucrania.

Dijo que se estaban jugando «juegos políticos» en torno al presidente ruso Vladimir Putin, la intriga alimentada por su fallida campaña militar en Ucrania y el impacto de las sanciones y la movilización en el país.

“Aunque Prigozhin dice que es Wagner quien está luchando, aún sabemos que la artillería y la aviación rusas los apoyan. … Ahora que Gerasimov ha sido nombrado director de la llamada operación militar especial, hay dudas sobre el apoyo continuo, porque él necesita sus propias ganancias y logros, y hará todo lo que esté a su alcance para neutralizar a Wagner”, agregó.

Mercredi, Prigozhin a publié une photo de lui parmi des soldats dans ce qu’il a qualifié de mine à Soledar, qui, avec la ville voisine de Bakhmut, a été dévastée par certains des combats les plus intenses depuis l’invasion de la Russie el año pasado.

“Las unidades de la PMC Wagner se han apoderado de todo el territorio de Soledar. … Quiero enfatizar una vez más que ninguna unidad participó en el asalto a Soledar, excepto los combatientes de la PMC de Wagner”, dijo un comunicado atribuido a Prigozhin en un canal de mensajería de Telegram vinculado a Wagner.

NBC News no pudo confirmar dónde se tomó la foto.

Por el contrario, el portavoz del Kremlin, Dmitry Peskov, no confirmó que Soledar hubiera caído en manos de las fuerzas rusas ni mencionó la participación del Grupo Wagner en los intentos de tomarlo.

«No nos apresuremos y esperemos las declaraciones oficiales», dijo.

El Ministerio de Defensa ruso dijo que sus tropas aerotransportadas estaban «bloqueando a Soledar de las partes norte y sur de la ciudad», pero agregó que «los escuadrones de asalto están luchando en la ciudad».

El mensaje de Prigozhin, y su énfasis en el éxito de sus propias tropas, llega en medio de una ráfaga de declaraciones, fotos y videos en línea en las últimas semanas que, según los analistas, equivalían a una demostración descarada de campaña de autopromoción y antagonismo abierto hacia los líderes militares detrás de un guerra que ha vacilado desde la invasión de febrero.

Prigozhin, de 61 años, alguna vez conocido como el «jefe» de Putin para restaurar eventos estatales, ha negado públicamente durante mucho tiempo dirigir el Grupo Wagner, una compañía militar privada que también ha operado en Siria, Malí, la República Centroafricana y en otros países. Rusia siempre ha negado la participación del grupo Wagner en sus operaciones militares oficiales.

El jefe de Wagner, Yevgeny Prigozhin, a la izquierda, sirve comida al primer ministro ruso Vladimir Putin en su restaurante en las afueras de Moscú en 2011.
Prigozhin, ahora un oligarca rico, un aliado cercano de Putin, no pudo ingresar a los Estados Unidos por su presunta participación en los intentos de influir en las elecciones de 2018. Misha Japaridze / Archivo AP

Pero llamó la atención del público durante el conflicto en Ucrania, donde sus combatientes lideran la carga contra las tropas de Kyiv en la región oriental de Donetsk con un costo humano enorme.

Las empresas militares privadas son técnicamente ilegales en Rusia, pero en noviembre Wagner abrió oficinas en San Petersburgo adornadas con su logotipo.

Prigozhin se ha puesto uniforme militar y ha aparecido en videos que parecen mostrarlo reclutando prisioneros o en medio de la acción en el frente, a diferencia de las élites urbanas de las que se burla en algunas de sus publicaciones.

Ha sido abiertamente crítico con los miembros de alto rango del ejército ruso, y un canal de redes sociales vinculado a Wagner compartió una diatriba de dos hombres que afirmaban ser soldados rusos que criticaban a los jefes del ejército en medio de informes de baja moral y desorden organizacional. Prigozhin prometió entonces «hacerlos [the military] resolver” problemas en primera línea en una publicación de audio.

Tales tácticas son muy inusuales en un sistema político de arriba hacia abajo en el que los disidentes son encarcelados de forma rutinaria e incluso envenenados o encontrados después de caer misteriosamente desde las ventanas y balcones de los hoteles.

Algunos expertos dicen que con la campaña militar del Kremlin en Ucrania estancada en gran medida y con la reelección de Putin en 2024, puede ser hora de un juego de poder.

Funeral del combatiente del Grupo Wagner Dmitry Menshikov, quien murió durante una operación militar especial en Ucrania, en la sección militar del cementerio de Beloostrovskoe.
Prigozhin en el funeral de un combatiente del Grupo Wagner cerca de San Petersburgo en Nochebuena. Aleksey Smagin / Sipa vía AP

Tatiana Stanovaya, experta en Rusia del grupo de expertos Carnegie Endowment for International Peace, con sede en Washington, habló de una lucha inminente entre los pragmáticos que desean desactivar el conflicto y los halcones que quieren duplicar y reestructurar radicalmente el sistema político de Rusia.

“Su lucha por la supremacía será una de las principales peleas políticas de 2023, y depende en gran medida de los acontecimientos en el campo de batalla: cuanto peor sea Rusia militarmente, más feroz será la batalla de los pragmáticos contra los halcones”, agregó. . ella ha escrito en una nota de investigación publicada el lunes.

“Los halcones tomarán la ofensiva, apuntando a líderes militares y políticos”, agregó.

Hasta la fecha, los halcones han sido mucho más ruidosos que los pragmáticos, y un coro de blogueros de extrema derecha ha denunciado el desempeño militar de Rusia, mientras que los expertos de la televisión han pedido un enfoque más duro.

Prigozhin prefería una imagen dura en línea: aparecía con un mazo en un video y, según Reuters, comentaba con aprobación otro que mostraba a un desertor acusado siendo ejecutado con un mazo.

En un video del 1 de enero, Prigozhin parece inspeccionar una pila de cuerpos descritos en el clip como los de los combatientes de Wagner en bolsas negras en una morgue improvisada, y dice: “Su contrato terminó. Pueden irse a casa.

Las autoridades ucranianas acusan a Prigozhin de usar a sus mercenarios como carne de cañón al lanzarlos a la lucha para desgastar las defensas de Kyiv y asegurar una victoria en la máxima categoría, sin importar el costo humano.

Después de meses de lucha, es posible que esta estrategia haya logrado su primer avance en el campo de batalla y una respuesta del Kremlin.

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