WASHINGTON — La decisión del presidente Joe Biden de hacer una arriesgada visita a Kiev en tiempos de guerra se arraigó después de una misión clandestina similar hace apenas dos meses, cuando el presidente ucraniano Volodymyr Zelenskyy llegó a Washington y se dirigió a una reunión conjunta del Congreso, según dos fuentes familiarizadas con el asunto. asunto. .

Altos funcionarios del equipo de seguridad nacional de Biden que ayudaron a organizar ese viaje a fines del año pasado se sintieron alentados, y gratamente sorprendidos, por el poder y la positividad de la reacción al viaje de Zelenskyy entre el pueblo estadounidense, las fuentes, a quienes, como a los demás en esta historia, se les concedió anonimato para discutir la planificación interna, dijo. Fue el primer viaje de Zelenskyy fuera de Ucrania desde el comienzo de la guerra.

Con la esperanza de mantener el impulso de los esfuerzos para mantener la frágil alianza occidental en apoyo de Ucrania, estos funcionarios han iniciado discusiones sobre la posibilidad de utilizar el aniversario de la invasión rusa para hacer un gesto tan atrevido.

Públicamente, esta planificación se concretaría durante el viaje anunciado oficialmente hace 10 días por funcionarios -que Biden haría un segundo viaje a Polonia, vecino de Ucrania, para reunirse con su presidente y otros aliados de la OTAN que tienen más que perder con cualquier debilitamiento en el oeste. resolver.

Imagen: Joe Biden
El presidente Joe Biden camina por un pasillo hacia su cabina en un tren después de una visita sorpresa al presidente ucraniano Volodymyr Zelenskyy, el 20 de febrero de 2023, en Kiev. Biden hizo un viaje en tren de casi 10 horas desde Polonia a Kiev.Evan Vucci/AP

Pero en privado, entre un pequeño universo de altos funcionarios, la idea era que tal vez ahora era el momento de hacer realidad una esperanza de muchos funcionarios de una muestra aún más poderosa de solidaridad estadounidense: la visita de Biden a Ucrania.

“Las discusiones sobre una posible partida han estado en curso durante meses y realmente se han acelerado en las últimas semanas”, dijo un alto funcionario de la administración.

Los funcionarios de todo el gobierno habían dejado en claro durante mucho tiempo que era casi imposible garantizar la seguridad del comandante en jefe que se dirigía a una zona de guerra en la que Estados Unidos no es un socio activo.

Otros líderes de la OTAN y del G7, miembros destacados del Congreso, secretarios de Estado y de Defensa, habían realizado el largo y secreto viaje a Kiev. La primera dama, Jill Biden, realizó una visita sorpresa el Día de la Madre al oeste de Ucrania y pasó dos horas en la ciudad fronteriza de Uzhhorod para reunirse con la primera dama, Olena Zelenska.

Pero el nivel de seguridad necesario para el presidente de los Estados Unidos se había considerado durante mucho tiempo incompatible con la tarea. Incluso hasta el final, las discusiones sobre las medidas de seguridad fueron «intensas», como lo expresó otro funcionario. Incluso incluyó una llamada a los funcionarios rusos horas antes de la partida de Biden con fines de «desconflicto», dijo más tarde a los periodistas el asesor de seguridad nacional Jake Sullivan.

Imagen: El presidente Joe Biden, a la izquierda, camina con el presidente ucraniano Volodymyr Zelenskyy durante una visita no anunciada a Kiev, Ucrania, el 20 de febrero de 2023.
El presidente Joe Biden, a la izquierda, camina con el presidente ucraniano Volodymyr Zelenskyy durante una visita no anunciada en Kiev, Ucrania, el 20 de febrero de 2023. Evan Vucci/AP

«[It] requirió un esfuerzo de seguridad, operativo y logístico por parte de los profesionales del gobierno de EE. UU. para tomar lo que era un esfuerzo inherentemente arriesgado y convertirlo en un nivel de riesgo manejable”, admitió Sullivan a los periodistas después de que Biden partiera de Kiev el lunes por la tarde, hora local. «Pero, por supuesto, todavía había riesgos y siempre hay riesgos en un negocio como este».

Biden pasó unas cinco horas en la capital, reuniéndose con Zelenskyy y otros funcionarios ucranianos. Los dos líderes visitaron el Monasterio de San Miguel con cúpulas doradas y luego se dirigieron al cercano Muro del Recuerdo, que honra a los que murieron durante la guerra.

Sullivan y su adjunto, Jon Finer, dijeron que si bien la planificación involucró a funcionarios de todo el gobierno, fue muy estrecho entre todas las agencias involucradas.

Durante una conferencia de prensa en la Casa Blanca el viernes, el portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, John Kirby, negó rotundamente que Biden se desviara a Ucrania durante su viaje a Polonia.

Por lo general, sería Sullivan informando a los reporteros antes de un viaje al extranjero de Biden, pero esta vez no lo hizo para no estar en la posición de engañar a los reporteros, según dos fuentes familiarizadas con el asunto.

A medida que la planificación alcanzó etapas avanzadas, se les dijo a los asistentes de la vicepresidenta Kamala Harris que su itinerario alrededor de la Conferencia de Seguridad de Munich debía reducirse para garantizar que regresaría a suelo estadounidense el sábado por la noche. No les dieron una razón, solo que era «no negociable», según otro funcionario de la administración.

El domingo, la Casa Blanca publicó un cronograma público para Biden que lo programaba para partir hacia Polonia el lunes por la noche, mucho después de que ya se había marchado silenciosamente de Washington.

En cambio, un puñado de funcionarios se reunió en la Casa Blanca antes del amanecer, junto con otros en Europa, para seguir su viaje en cada paso del camino, según dos funcionarios.

Sullivan estuvo entre el número limitado de empleados que viajaron con Biden el lunes; otros que estaban programados para viajar con Biden a Polonia seguirán viajando, sin Biden, como estaba programado el lunes por la noche.

Los funcionarios de la Casa Blanca no proporcionaron de inmediato detalles adicionales sobre las precauciones tomadas para minimizar los riesgos de seguridad del viaje. Pero un obstáculo obvio era cómo brindar seguridad sin comprometer los activos aéreos estadounidenses en la región.

Biden tomó un viaje en tren de 10 horas desde la frontera polaca hasta Kiev. Una fuente familiarizada con el asunto le dijo a NBC News que, si bien Biden podría haber viajado a otros lugares de Ucrania a los que hubiera sido más fácil acceder, eligió Kiev para enfatizar que la capital sigue en pie después de que las fuerzas ucranianas demostraron al presidente ruso, Vladimir Putin, que el país sería más diferente de derrocar de lo esperado.

Imagen: El presidente Joe Biden se reúne con el presidente ucraniano Volodymyr Zelensky en el Palacio Presidencial de Ucrania el 20 de febrero de 2023 en Kiev, Ucrania.
El presidente Joe Biden se reúne con el presidente ucraniano Volodymyr Zelensky en el Palacio Presidencial de Ucrania el 20 de febrero de 2023 en Kiev, Ucrania. Oficina de Prensa Presidencial de Ucrania a través de Getty Images

Para la visita de Jill Biden a Ucrania en mayo pasado, aviones militares siguieron su caravana mientras se dirigía desde un aeropuerto eslovaco a la frontera, pero no la siguieron cuando cruzó la frontera ucraniana. El viaje de la primera dama no se hizo público hasta que se dispuso a regresar a Eslovaquia unas horas después.

Cuando el entonces vicepresidente Joe Biden visitó por última vez una zona de guerra, en un viaje de abril de 2016 a Bagdad y Erbil, su llegada se reveló después de llegar a salvo a la zona verde, con más movimientos cubiertos por el grupo de prensa itinerante.

Biden señaló que el lunes fue su octavo viaje a Ucrania, y sus primeras palabras después de bajarse del tren fueron: «Es bueno estar de vuelta en Kiev», según el grupo de prensa que realizó el viaje con él. .

La última visita de Biden al país fue en sus últimos días como vicepresidente.

Esta vez, Biden “estaba muy concentrado en asegurarse de aprovechar al máximo su tiempo en la cancha, que sabía que iba a ser limitado”, dijo Sullivan.