Las infecciones fúngicas son cada vez más comunes en los Estados Unidos, pero a diferencia de las enfermedades causadas por bacterias o virus, no existe una vacuna para proteger contra la amenaza fúngica.

Los hongos causan una amplia gama de enfermedades en los seres humanos, desde el irritante pie de atleta hasta infecciones sanguíneas potencialmente mortales..

En los Estados Unidos, las infecciones fúngicas son responsables de más de 75 000 hospitalizaciones y casi 9 millones de visitas ambulatorias cada año, según Centros de Control y Prevención de Enfermedades. En 2021, unas 7200 personas murieron a causa de enfermedades fúngicas. Esos números, dijeron los CDC, probablemente estén subestimados.

Un tipo de hongo, cándida auris, puede ser resistente a todos los medicamentos utilizados para tratarla, y es especialmente peligrosa para pacientes en hospitales y residencias de ancianos. El hongo se identificó por primera vez en Japón en 2009 y desde entonces se ha encontrado en más de 30 países, incluido Estados Unidos, CDC dijo.

El cambio climático también amenaza con propagar varios hongos infecciosos: el hongo que causa la fiebre del valle prospera en suelos cálidos y secos, y el hongo que causa una enfermedad llamada histoplasmosis prefiere la humedad alta.

A pesar de la creciente amenaza, actualmente no existen vacunas autorizadas, ni en los Estados Unidos ni en el extranjero, para prevenir las infecciones fúngicas.

Si bien los científicos no están preocupados de que una infección por hongos como la que se ve en «The Last of Us» de HBO acabe con la humanidad, las infecciones son sin duda motivo de preocupación.

«Estas son las enfermedades infecciosas más importantes de las que no has oído hablar», dijo Karen Norris, inmunóloga y experta en vacunas de la Universidad de Georgia. «Una vacuna tiene el potencial de avanzar y proteger a una amplia gama de personas».

Infecciones fúngicas mortales

Norris dijo que el objetivo final sería desarrollar una única vacuna que proteja contra todas las infecciones fúngicas.

Pero una vacuna «pan-micótica» es increíblemente difícil de hacer.

Esto se debe a que, dijo, a diferencia de las vacunas contra el covid, que se dirigen a un solo patógeno, el virus SARS-CoV-2, una vacuna fúngica idealmente protegería contra el amplio espectro de hongos existentes, cada uno biológicamente diferente entre sí.

Por ahora, Norris y su equipo han decidido centrarse en los tres hongos responsables de la gran mayoría de las infecciones fúngicas fatales en los Estados Unidos:

  • Aspergiloun moho común que puede causar A infección pulmonar y sinusal que luego puede extenderse a otras partes del cuerpo.
  • candidiasisnotablemente cándida auris, un tipo de levadura que puede causar infecciones sanguíneas graves, especialmente en personas en entornos de atención médica.
  • neumocistisque puede causar neumonía.

En ensayos preclínicos, la vacuna experimental desarrollada por Norris y su equipo fue mostrado para generar anticuerpos antifúngicos en animales, incluidos los macacos rhesus. Con apoyo financiero, los investigadores podrían comenzar y completar ensayos de vacunas en humanos dentro de los próximos cinco años, dijo.

En Arizona, los investigadores se están enfocando en una vacuna para prevenir la fiebre del Valle, una infección pulmonar causada por el hongo coccidioides. El hongo, que normalmente se encuentra en suelos cálidos y secos en el suroeste, es una «amenaza emergente», dijo Norris, a medida que el cambio climático expande su área de distribución.

Hasta ahora, la vacuna ha demostrado su eficacia en perros, dijo John Galgiani, director del Centro de Excelencia para la Fiebre del Valle de la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona.

Falta de urgencia, falta de financiación.

Si bien los expertos saben qué hongos son los mejores para atacar, el desarrollo de vacunas ha sido lento, principalmente debido a la falta de fondos, dijo Galgiani, quien está trabajando para comenzar un ensayo en humanos de la vacuna contra la enfermedad.

Muchos en espacios públicos y privados no ven las vacunas fúngicas como una «necesidad crítica insatisfecha». dijo. Los virus respiratorios, como los que causan el covid, la influenza o el sarampión, infectan a millones de personas y provocan miles de hospitalizaciones en todo el mundo cada año, dijo. Los virus pueden ser mortales para cualquiera, en cualquier parte del mundo, dijo, ilustrando la necesidad de vacunas para prevenir estas enfermedades.

En comparación, cientos de especies de hongos pueden causar enfermedades en los humanos, pero los más comunes, como los que infectan la piel y las uñas, o causan infecciones por levaduras o pie de atleta, no ponen en peligro la vida, según Galgiani.

Además, los casos graves son esporádicos en Estados Unidos, dijo.

fiebre del valle, Por ejemplo, generalmente se limita a las regiones del sur y oeste de los Estados Unidos y suele ser grave para las personas con sistemas inmunitarios debilitados. La mayoría de la gente respira Aspergilo todos los días sin enfermarse, pero puede ser mortal para las personas con fibrosis quística o asma. cándida auris las infecciones se han limitado principalmente a los entornos de atención médica y representan la mayor amenaza para los pacientes muy enfermos.

“Como propuesta de inversión de riesgo-recompensa, falla”, dijo Galgiani sobre el desarrollo de una vacuna. «No pondrías tu inversión de jubilación ahí». Dijo que podrían pasar ocho años antes de que una vacuna contra los hongos esté disponible en los Estados Unidos.

Pero a medida que aumenta la conciencia sobre el impacto del cambio climático en las infecciones por hongos, el apoyo financiero podría aumentar y una vacuna contra los hongos podría desarrollarse antes, dijo Norris.

En respuesta a las crecientes preocupaciones de salud pública sobre enfermedades fúngicas graves y potencialmente mortales, los Institutos Nacionales de Salud en septiembre publicó un marco para averiguar cómo Estados Unidos podría crear una vacuna para la fiebre del valle en los próximos 10 años.

El pasado mes de octubre, el Organización Mundial de la Salud publicó su primera lista de hongos que representan la mayor amenaza para la salud pública, y pidió más investigación sobre 19 enfermedades fúngicas.

El Dr. Andrew Limper, neumólogo de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota, dijo que hay varios tratamientos orales para la mayoría de las infecciones fúngicas de leves a moderadas. Según el hongo, dijo, es posible que las personas deban tomar los medicamentos durante tres a seis meses para eliminar la infección de su sistema. Los medicamentos pueden vienen con efectos secundariosincluyendo dolor de cabeza, dolor de estómago, vómitos y diarrea.

Las personas con sistemas inmunológicos fuertes a menudo se recuperan con medicamentos, pero las infecciones por hongos, especialmente las que afectan los pulmones, pueden dejar cicatrices, dijo.

En casos severos, algunas personas pueden necesitar tomar medicamentos por vía intravenosa, como Anfotericina Bdijo.

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