«Siempre se han usado remolques, pero no tanto como ahora», dijo Tubbs.

Balli cree que ahora hay menos conductores tejanos dispuestos a hacer este tipo de trabajo, como resultado de una agresiva campaña de disuasión de las autoridades que advirtieron a los camioneros que podrían perder sus licencias comerciales, que son costosas y difíciles de obtener, si son condenados. para el transporte ilegal de migrantes.

Pero los contrabandistas se aprovechan de la situación económica de los choferes. En diciembre de 2021, Crispín de la Rosa, un conductor que fue arrestado en Sarita, Texas, con 24 migrantes en un tráiler que también transportaba sandías, dijo a los oficiales que accedió a llevar el camión a Houston por 600 $ porque llevaba meses sin trabajo. y necesitaba ayudar a su anciana madre, según documentos judiciales.

Los contrabandistas generalmente buscan conductores estadounidenses o conductores con tarjeta verde que tengan licencia para conducir vehículos comerciales, asumiendo que les facilitará el paso por los puntos de control de la carretera, según Balli. A menudo son reclutados en paradas de camiones. Sin embargo, ante la escasez de conductores voluntarios, también han recurrido a conductores extranjeros, incluso algunos sin licencia o con licencia suspendida o que ni siquiera saben conducir camiones.

La mayoría de los conductores arrestados están haciendo el viaje de contrabando por primera vez, dijo Balli. “Creo que no es fácil de hacer. … Se meten en este tipo de problemas y lo pierden todo. Pierden su familia, su hogar, sufren muchas consecuencias. Y si tienen suerte, no hay heridos ni muertos».

Un grupo de migrantes fue encontrado dentro de un camión con remolque durante un intento fallido de contrabando de personas en el norte de Laredo, Texas, el 13 de julio de 2020.

Según Estrada, los contrabandistas a veces cargan varios camiones de migrantes con la esperanza de que si uno es detenido en un puesto de control, los oficiales desviarán su atención para que los otros dos puedan pasar. «Por lo general, cargan uno como cebo», dijo.

La mayoría de los camiones son interceptados por agentes fronterizos o policía local por la noche. La mayoría de las veces (42% del tiempo), los perros entrenados olfatean a las personas dentro de los remolques, aunque a veces los contrabandistas usan trucos para confundir el olor. En el caso de los 53 migrantes que murieron en San Antonio el año pasado, la policía informó que usaban condimentos de carne en la piel para ocultar su olor.

La Estación de Inspección de la Patrulla Fronteriza en la Interestatal 35 al norte de Laredo tiene seis carriles principales de inspección, pero solo tres para camiones grandes. La falta de espacio provoca largas colas y en los últimos meses ha llevado a la Patrulla Fronteriza a hacer cierres esporádicos para acelerar el tráficopermitiendo que los vehículos se muevan libremente sin ser controlados.

La Patrulla Fronteriza no respondió a las preguntas sobre las inspecciones rápidas que realiza para facilitar las largas filas de vehículos en la I-35.

La camioneta en la que hace un año se asfixiaron los 53 migrantes evitó este control y pasó desapercibida.

Lo mismo sucedió con un camión. dentro OMS 10 personas traficadas murieron en San Antonio en 2017. Manuel Martínez Esparza, uno de los sobrevivientes de esta tragedia, dijo a Noticias Telemundo que todos los migrantes estaban despiertos cuando pasaron el retén de la I-35, pero los oficiales no revisaron el interior del tráiler. Poco después, las condiciones se pusieron realmente malas.

Manuel Martínez, visto aquí en Zacatecas, México, donde vive actualmente, estaba en coma pero sobrevivió a un viaje en 2017 en un camión con remolque a Texas donde murieron 10 personas, incluido su hermano Ricardo.  Crédito, Damià Bonmatí, Noticias Telemundo.
Manuel Martínez Esparza, visto aquí en Zacatecas, México, donde vive actualmente, terminó en coma pero sobrevivió a un viaje en 2017 en un camión con remolque a Texas donde fallecieron 10 personas, incluido su hermano Ricardo.Damià Bonmatí / Noticias Telemundo

“Empezaron a desmayarse, la gente gritaba que mejor nos abren y que nos agarre la migra, nos baje de la camioneta, abra la puerta”, dijo Martínez por teléfono. llamada desde Zacatecas, México, donde vive. “Una persona iba con un cuchillo a golpear el camión para hacer un hueco. La gente gritaba que sus seres queridos se habían desmayado, las señoras lloraban por sus hijos desmayados”.

La camioneta quedó en un estacionamiento de Walmart, donde un empleado los descubrió. Martínez estaba en coma y despertó en el hospital semanas después. Su hermano Ricardo murió en el tráiler sofocante.

Cuando los 53 murieron en San Antonio el año pasado, Martínez comenzó a «revivir» el incidente similar que llevó a la muerte de su hermano. “Es algo muy triste, muy feo. Es algo que siempre tienes en mente”.

Presionar por cambios

en abril de 2018 En la audiencia del Congreso, Kevin McAleenan, entonces Comisionado de Aduanas y Protección Fronteriza bajo el presidente Donald Trump, reconoció la necesidad de mejorar las condiciones en el puesto de control de la I-35.

Sin embargo, hasta junio del año pasado, cuando murieron los 53 migrantes de San Antonio, la mejora del puesto fronterizo seguía en suspenso.

La administración de Biden recientemente prometió fondos para expandir el puesto de control, $165 millones del presupuesto total del proyecto. Pero no está claro cuándo podría estar lista la expansión, según el representante Henry Cuéllar, demócrata por Texas, cuyo distrito electoral incluye a Laredo.

Tras la muerte de las 53 personas en el camión San Antonio, el gobernador de Texas Greg Abbott anunció la creación de nuevos puestos de control en las carreteras de Texas. Estos controles aleatorios a veces son efectivos para detectar camiones que han pasado por alto los puntos de control. El 11 de enero de 2022, una patrulla de Texas estacionó al costado de la autopista I-35, una milla al norte de la cabina de inspección, Descubrieron a 28 inmigrantes durante un control de tráfico.

El refuerzo del puesto de control de la I-35 es uno de los puntos principales en la lucha contra los contrabandistas, pero está lejos de ser la solución definitiva al problema, que puede no tenerla, según las autoridades y expertos consultados.

Balli cree que siempre habrá conductores dispuestos a conducir un camión lleno de gente, aunque aumenten las penas de prisión. “Siempre habrá alguien que esté más desesperado, que necesite más dinero”, dijo.

«Si estamos buscando una varita mágica, en mi opinión, no la hay», dijo Cuéllar. Propone una serie de medidas que van desde ampliar los puntos de inspección e invertir en tecnología -habló de máquinas que detectan el latido del corazón de una persona escondida en un camión- hasta enviar más agentes a las vías y aumentar el trabajo de inteligencia policial.

El exalcalde de Laredo, Pete Sáenz, dijo que una reforma migratoria integral ayudaría. «Sabemos que necesitamos trabajadores, especialmente en la agricultura; idealmente, las leyes permitirían que las personas cruzaran legalmente», dijo. «Ambas partes han tenido suficientes ocasiones, pero no se ha hecho».

Mientras tanto, el dinero rápido seguirá tentando a los automovilistas.

“Me acostumbré a la doble vida, sientes la necesidad de ganar más dinero”, dijo Juan desde la prisión.

En cuanto a John, dijo que su esposa lo perdonó después de su sentencia, pero lamenta aceptar el trabajo como contrabandista porque la prisión es un «estigma» que lo acompañará el resto de su vida.

«Me miro en el espejo y no puedo mirarme a los ojos», dijo, haciéndose pasar por un —-. «Todo el mundo piensa que eres un matón».

Una versión anterior de esta historia apareció originalmente en Noticias Telemundo.