Al menos 16 personas, incluidos tres niños, han muerto por una fuga de gas nitrato venenoso utilizado por mineros ilegales para procesar oro en una colonia de chozas metálicas herméticas, dijeron el miércoles la policía sudafricana y funcionarios locales.

Los servicios de emergencia inicialmente dijeron que hasta 24 personas podrían estar muertas en el asentamiento de Angelo en Boksburg, una ciudad en las afueras del este de Johannesburgo. Pero la policía y el primer ministro provincial de Gauteng, Panyaza Lesufi, dijeron más tarde que el número de muertos se confirmó en 16 después de un recuento de los cuerpos.

«No es una escena bonita en absoluto… Es dolorosa, emocionalmente agotadora y trágica», dijo Lesufi, quien visitó la escena, según los informes.

Los equipos buscaron en el área a otras víctimas hasta altas horas de la noche. Los cuerpos de las víctimas yacían en el suelo durante horas después de que se informara de la fuga alrededor de las 20:00 horas, mientras los servicios de emergencia esperaban a que llegaran los investigadores forenses y los patólogos para ocuparse de la escena. Los cuerpos seguían allí a las 3 a.m.

“No podemos mover a nadie. Los cuerpos siguen donde están en el suelo”, dijo el portavoz de los servicios de emergencia William Ntladi.

Se vio a un investigador forense cubriendo el cuerpo de un niño pequeño con una manta. Se podía ver otro cuerpo cubierto con una tela blanca del que sobresalía un zapato. Estaba debajo de una tira de cinta policial amarilla que marcaba el área.

La policía dijo que los tres niños asesinados tenían 1, 6 y 15 años. Dos personas fueron trasladadas al hospital para recibir tratamiento, dijo la policía.

Boksburg es la ciudad donde 41 personas murieron después de que un camión que transportaba gas licuado de petróleo quedara atascado debajo de un puente y explotara en Nochebuena.

La gente se reúne alrededor de un fuego para calentarse en Boksburg, Sudáfrica, el jueves.Themba Hadebe / AP

Ntladi dijo que las muertes del miércoles fueron causadas por una fuga de nitrato de un cilindro de gas guardado en una choza. Dijo que el bote se había vaciado en la fuga y que los equipos pudieron comenzar a rastrear un área que se extendía 100 metros desde el cilindro para verificar si había más víctimas.

Los investigadores buscaban en callejuelas estrechas entre chozas, sumidas en la oscuridad por la falta de alumbrado público, una situación común en los asentamientos informales profundamente empobrecidos que se encuentran en las ciudades sudafricanas y sus alrededores. Seis coches de policía, un vehículo blindado y una ambulancia estaban estacionados en la entrada del asentamiento de Angelo.

Ntladi dijo que las autoridades de información indicaron que el cilindro con fugas estaba siendo utilizado por mineros ilegales para separar el oro de la tierra y la roca.

Lesufi, el primer ministro de Gauteng, tuiteó videos desde el interior polvoriento de una choza donde se pueden ver al menos cuatro cilindros de gas en bastidores de metal. El video también muestra lo que Lesufi dijo que era el cilindro responsable de la fuga tirado en el suelo junto a la entrada de la cabina.

Las autoridades no dijeron si los mineros ilegales que creían responsables de la fuga de gas estaban entre las víctimas.

La minería ilegal es rampante en áreas ricas en oro alrededor de Johannesburgo, donde los mineros viajan a minas cerradas y en desuso para buscar depósitos restantes.

Las muertes en las minas subterráneas también son comunes, y el departamento del gobierno sudafricano responsable de la minería anunció recientemente que se cree que al menos 31 mineros ilegales murieron en una explosión de gas en una mina en desuso en la ciudad de Welkom, Sudáfrica. . La causa fue el gas metano, dijo el departamento de minas.

Es probable que la tragedia del miércoles avive aún más la ira contra los mineros ilegales, que a menudo son inmigrantes de países vecinos, operan en bandas organizadas y son culpados de llevar el crimen a los vecindarios.

La violencia contra los mineros ilegales estalló el año pasado y duró días en un área al oeste de Johannesburgo después de que un grupo de 80 hombres, algunos de los cuales eran sospechosos de ser mineros ilegales, fueron acusados ​​de violar en grupo a ocho mujeres que trabajaban en una filmación de televisión en un el mio en desuso.