Los sistemas de radar meteorológico se han vuelto tan sofisticados que pueden determinar la forma de una gota de lluvia de 6 milímetros desde más de 8 millas de distancia.

Entonces, ¿cómo es que varios objetos recientemente derribados por aviones de combate aparentemente escaparon del conocimiento público hasta que el ejército de los EE. UU. envió estos objetos con misiles?

Es tan simple como no encontrar lo que no buscas. Los meteorólogos, las agencias gubernamentales y las fuerzas armadas tienen potentes sistemas de radar para detectar objetos a un nivel muy granular. Pero frente a un espacio aéreo lleno de muchos objetos que pasan y desorden, cada operador de radar, impulsado por sus intereses y misión particulares, filtra su vista a un rango más limitado.

“Lo que buscamos con un radar meteorológico es el tiempo. No nos importa si hay un globo arriba o un avión volando a través de su pantalla”, dijo John Hubbert, científico del proyecto en el Centro Nacional de Investigación Atmosférica, en una entrevista. «A menos que realmente estuvieras viendo esto, simplemente te lo saltarías».

Después de que el supuesto globo espía chino fuera visto volando sobre el norte de Estados Unidos a principios de este mes, el Comando de Defensa Aeroespacial de América del Norte, o NORAD, dijo que ajustó la forma en que filtra los datos del radar para encontrar mejor objetos pequeños a bajas velocidades y grandes altitudes. al gobierno para encontrar los artículos no identificados que el presidente Joe Biden ordenó arrojar durante el fin de semana.

Funcionarios estadounidenses dijeron que los objetos, cuyo origen aún se desconoce, flotaban a la altura de un avión civil, mucho más bajo que el supuesto globo espía, lo que motivó la decisión de lanzarlos. Los tres objetos también eran más pequeños que el presunto globo de vigilancia. Funcionarios estadounidenses y canadienses los describieron como del tamaño de un automóvil pequeño.

“Una de las razones por las que creemos que estamos viendo más es que estamos buscando más”, dijo el portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, John Kirby, durante una sesión informativa reciente en la Casa Blanca.

En la industria y el gobierno, el escaneo de radar es un proceso lleno de desorden o señales no deseadas, que generalmente son inofensivas. Sin embargo, los acontecimientos recientes han planteado preguntas sobre la eficacia con la que las fuerzas armadas pueden hacer frente a la congestión del espacio aéreo, si la tecnología debe actualizarse y qué otras lagunas existen en un sistema diseñado para la defensa del país.

Kenneth Rapuano, ex subsecretario de defensa para defensa nacional y seguridad global en el Pentágono, dijo que los tiroteos recientes destacaron dos problemas: la necesidad de actualizar los radares y los sistemas de alerta temprana de NORAD, y «el desafío de filtrar objetivos no deseados o no deseados del radar». . , especialmente porque las amenazas exhiben firmas de radar más pequeñas.

«No estás buscando recoger todo lo que es detectable», dijo en una entrevista. «Usted busca detectar los objetivos de mayor prioridad y más preocupantes».

Cosas como pájaros, insectos o incluso drones pueden dispersar las ondas de radio y obstruir la vista deseada. Algunos sistemas de radar meteorológico limpiarían un barco flotante, como un globo, de la vista a través de un filtro o algoritmo. Pero si bien el desorden es una complicación, el mayor desafío es que no hay una sola entidad encargada de escanear el cielo en busca del tipo de objetos en cuestión.

Estados Unidos tiene una amplia cobertura de radar en todo el país para la aviación militar, meteorológica y civil. El Servicio Meteorológico Nacional, la Administración Federal de Aviación y la Fuerza Aérea de EE. UU. operan el Sistema de radar meteorológico de próxima generación, o NEXRAD, de 160 radares meteorológicos de alta resolución que se extienden por todo Estados Unidos. Sin embargo, este sistema tiene lagunas en la cobertura, especialmente en Alaska y las regiones montañosas. regiones occidentales de los Estados Unidos

Las instituciones científicas operan por separado poderosos sistemas de radar de investigación.

En los sitios de control de tráfico aéreo, la FAA opera sistemas de radar de vigilancia del aeropuerto, utilizando tanto el radar primario, que proporciona una visión amplia del entorno, como el radar secundario, que rastrea las aeronaves a través de transpondedores a bordo. Exfuncionarios de la FAA han dicho que la agencia no escanea los cielos en busca de objetos extraños a gran altura, como el presunto globo espía.

«La seule façon de voir ce ballon était sur le radar principal et personne ne le regardait à 60 000 pieds», a déclaré Randy Babbitt, un ancien administrateur de la FAA, à propos du ballon chinois abattu au large de la côte de la Caroline del Sur. «Un controlador de aproximación en el aeropuerto Kennedy: todo lo que le importa son las 15 millas alrededor del aeropuerto Kennedy y cualquiera que entre o salga del aeropuerto Kennedy».

Las agencias de seguridad nacional tienen acceso directo a los datos de radar y sistemas de vigilancia de la FAA, dijo Michael Huerta, otro exadministrador de la FAA.

“Los sistemas de vigilancia civil están ahí por una razón diferente. Están ahí para mantener seguros los aviones y mantenerlos separados unos de otros”, dijo Huerta. «Esta información está disponible para los tipos de seguridad nacional que buscan actores hostiles».

El general Glen VanHerck, que dirige NORAD, dijo el domingo que el sistema militar originalmente filtró objetos pequeños y «desorden de baja velocidad» para controlar amenazas más directas como misiles y aviones. Pero, dijo, «con algunos ajustes, ahora pudimos obtener una mejor categorización de seguimiento de radar».

Cuando NBC News le preguntó el miércoles sobre los objetos derribados y si ha habido una amenaza potencial para el tráfico aéreo de EE. UU. durante años que se ha escapado, el secretario de Defensa, Lloyd Austin, confió en la FAA.

“Bueno, ya sabes, dejo que la FAA hable sobre lo que vieron en el espacio aéreo. Nuevamente, cuando vimos que estas cosas funcionaban en este espacio, tomamos medidas cautelosas”, dijo Austin en una entrevista.

El administrador interino de la FAA, Billy Nolen, dijo a NBC News en una entrevista el miércoles que confía en que «el espacio aéreo de nuestro país es seguro». La agencia no rastrea todos los globos en el espacio aéreo estadounidense, dijo.

Desde el 11 de septiembre, la FAA y NORAD han estado compartiendo datos de radar y los miembros de ambas organizaciones se comunican periódicamente, según el mayor general retirado Scott Clancy, un canadiense que se desempeñó como director de operaciones de NORAD y ex comandante adjunto de Alaska. . región NORAD. Esto comenzó a cambiar la imagen aérea de los Estados Unidos y Canadá ya que, antes del 11 de septiembre, NORAD se centró en los radares exteriores y tenía una capacidad más limitada para rastrear objetos dentro de las dos naciones.

El gobierno de Biden anunció el lunes la formación de un equipo interinstitucional para evaluar la política estadounidense sobre «detección, análisis y eliminación» de objetos no identificados considerados peligrosos, según Kirby.

Si bien los funcionarios militares y de la Casa Blanca señalaron que su ajuste a la sensibilidad del radar los llevó a detectar más objetos, admitieron que no siempre saben exactamente lo que están mirando.

Clancy dijo que la cantidad de desorden de radar que están viendo ahora significa que probablemente tendrán que lanzar más aviones militares para confirmar las identidades de los objetos y las amenazas que pueden representar.

«Puede ser abrumador tratar de reconstruir, de todo el desorden del radar, las cosas que funcionan a una velocidad extremadamente baja», dijo. “Detectan más. Debido a que detectan más, emiten más. Porque tiran más, encuentran cosas que ya no tienen sentido. Y luego actúan, especialmente cuando representa una amenaza para la aviación civil.

Una de las razones por las que los cielos están tan ocupados: hay una barrera relativamente baja para lanzar globos no tripulados.

Las regulaciones federales permiten a los aficionados y científicos lanzar globos pequeños sin previo aviso a la agencia si pesan solo unas pocas libras y no crean peligro para los demás. Los lanzamientos no pueden tener lugar en áreas restringidas.

Las organizaciones educativas que promueven estos vuelos a menudo aún sugieren presentar NOTAM – O aviso a las misiones aéreas — e informar a la FAA de los planes. Los globos más grandes están regulados más estrictamente.

Entre 2012 y 2016, programas gubernamentales, industriales y educativos de los Estados Unidos lanzaron aproximadamente 376 500 globos libres no tripulados de todos los tamaños, según estimaciones de un Informe de diciembre de 2017 para un Comité Regulador de Aviación de la FAA. Durante este período, se reportaron 17 colisiones entre globos y aeronaves tripuladas, según el informe.

Ninguno causó daños.

Pero a medida que la tecnología evoluciona y crea nuevas armas y sistemas de vigilancia que pueden variar en tamaño y velocidad, dijo Rapuano, Estados Unidos debe permanecer en guardia en todos los niveles, incluso en su cumplimiento del desorden de radar.

“Espero que podamos seguir el ritmo de las amenazas aeroespaciales en evolución con mejoras continuas en nuestras capacidades de vigilancia”, dijo. «De esa manera, podemos discriminar entre este rango creciente y la cantidad de objetivos de interés que vamos a detectar y discernir las amenazas de festín de aves y molestias».