Willis Reed, quien dramáticamente salió del vestuario minutos antes del Juego 7 de las Finales de la NBA de 1970 para impulsar a los New York Knicks a su primer campeonato y crear uno de los ejemplos más perdurables de juego a través del dolor, murió el martes. Tenía 80 años.

La muerte de Reed fue anunciado por la Asociación Nacional de Jugadores Retirados de Baloncesto, quien lo confirmó por su familia. No se ha revelado la causa, pero Reed se encontraba mal de salud recientemente y no pudo viajar a Nueva York cuando los Knicks celebraron el 50 aniversario de su equipo campeón de la NBA de 1973 en su partido contra Nueva York Orleans el 25 de febrero.

Los Knicks tuitearon una foto imaginando a Reed desde atrás pisando la cancha mientras sus compañeros de equipo calentaban para las Finales de 1970, uno de los momentos más memorables en la historia de la NBA y el Madison Square Garden.

“Mientras lloramos, siempre nos esforzaremos por mantener los estándares que dejó atrás: el liderazgo, el sacrificio y la ética de trabajo incomparables que lo personificaron como un campeón entre campeones”, dijo el equipo. «Es un legado que vivirá para siempre».

Apodado «El Capitán», Reed era el pívot pequeño y el líder emocional de los dos equipos campeones de la NBA de los Knicks, con un toque de tiro suave desde el exterior y una tenacidad para luchar contra las superestrellas de la época en el interior.

Sus logros, siete selecciones All-Star, incluidos dos premios MVP de las Finales de la NBA, por sí solos habrían justificado la inducción al Salón de la Fama. Durante la temporada 1969-70, se convirtió en el primer jugador en ganar los premios MVP de la temporada regular, el Juego de Estrellas y las Finales de la NBA.

Pero su lugar en la historia se aseguró simplemente con pisar el suelo en la última noche de esta temporada.

Reed se lesionó un músculo del muslo en el Juego 5 de la serie entre los Knicks y Los Angeles Lakers, y cayó al campo de dolor. Se perdió el Juego 6 ya que su contraparte Wilt Chamberlain anotó 45 puntos y 27 rebotes en un juego de los Lakers que forzó un juego decisivo en el Madison Square Garden.

El estado de Reed era desconocido incluso para sus compañeros de equipo de los Knicks, ya que siguió buscando tratamiento médico hasta poco antes del Juego 7. Ambos equipos estaban calentando cuando Reed salió del túnel, con los fanáticos de pie y rugiendo cuando lo vieron salir del túnel que conducía al túnel. vestuario. .

«Y aquí viene Willis y la multitud se vuelve loca», dijo el locutor de radio Marv Albert.

Los Lakers se detuvieron para observar a Reed, quien luego hizo dos tiros rápidos en los primeros minutos del juego, y regresó al campo después de ambos con una notable cojera. No volvería a anotar pero los Knicks no lo necesitaban, con el regreso de su capitán y los 36 puntos y 19 asistencias de Walt Frazier energizándolos para un 113-99 y su primer título de la NBA.

La actuación de Frazier fue una de las mejores de la historia en un juego decisivo, pero siempre fue una nota a pie de página en el regreso de Reed. En 2006, coincidiendo con el 60 aniversario de la NBA, terminó tercero en la votación de los 60 mejores momentos de playoffs de la liga, detrás del tiro en salto ganador del campeonato de Michael Jordan para su sexto título en 1998 y Magic Johnson, terminando su temporada de novato reemplazando a Kareem Abdul. -Jabbar como centro en el Juego 6 de las Finales de 1980 para llevar a los Lakers a un campeonato.

Mucho después, el regreso de un jugador después de una lesión a veces se ha comparado con Reed, como cuando Paul Pierce de Boston fue levantado de la cancha con una lesión en la rodilla en el Juego 1 de las Finales de la NBA de 2008 contra Los Ángeles antes de regresar rápidamente. Pero Phil Jackson, compañero de equipo de Reed y luego entrenador de los Lakers, descartó eso debido a la gravedad de la lesión de Reed.