Virgin Orbit, la compañía de lanzamiento de satélites fundada por el empresario multimillonario Richard Branson, suspenderá todas las operaciones y despedirá a casi todos sus empleados, en un intento por apuntalar sus finanzas.

Los empleados fueron notificados en una reunión general de personal el miércoles, al igual que reportado por primera vez por CNBCpero la empresa no especificó cuánto durará la suspensión operativa.

«Virgin Orbit está entrando en una pausa operativa en toda la empresa, a partir del 16 de marzo de 2023, y espera proporcionar una actualización sobre futuras operaciones en las próximas semanas», dijo la empresa en un comunicado proporcionado a NBC News.

La decisión sigue a unos meses tumultuosos para la empresa con sede en California. El primer intento de Virgin Orbit de lanzar satélites desde el Reino Unido fracasó en enero y su cohete y nueve satélites a bordo fueron destruidos.

En un informe presentado el miércoles en la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU., Virgin Orbit dijo que la suspensión operativa de toda la compañía se implementó «para conservar el capital mientras la compañía lleva a cabo discusiones con posibles fuentes de financiamiento y explora oportunidades estratégicas».

La noticia hizo que las acciones de la compañía cayeran un 18,8% en las operaciones extendidas del miércoles. según Reuters.

Un avión de Virgin Orbit se sienta en la pista del aeropuerto de Cornwall Newquay, Newquay, Reino Unido, el año pasado. James Beck/Bloomberg vía archivo de Getty Images

Virgin Orbit se fundó en 2017 con el objetivo de poner en órbita pequeños satélites. La compañía utiliza un avión de pasajeros 747 modificado para transportar y luego lanzar su cohete LauncherOne a una altitud de alrededor de 35,000 pies.

Los funcionarios de Virgin Orbit dijeron que este sistema de lanzamiento aéreo le da a la compañía más flexibilidad sobre los rivales cuyos cohetes se lanzan desde plataformas de lanzamiento terrestres.

El fracaso de la empresa en enero fue un revés importante. La misión fue una colaboración entre Virgin Orbit, la Agencia Espacial del Reino Unido, la Royal Air Force y el Cornwall Council, y marcó el primer intento de lanzamiento internacional de la compañía aeroespacial.

Una investigación posterior reveló que un motor en la etapa superior del cohete había fallado, lo que provocó que se apagara prematuramente.

“En el lanzamiento espacial, el fracaso es doloroso para todos los involucrados”, dijo el CEO de Virgin Orbit, Dan Hart. dijo en un comunicado el 14 de febrero. «La decepción intensa se convierte rápidamente en motivación para profundizar en la causa, comprender todos los elementos contribuyentes y, por lo tanto, reanudar el vuelo con un sistema mejor y un equipo más inteligente. Nuestra investigación aún no está completa; el equipo está trabajando duro y buscaremos la solución». causa y contribuyentes dondequiera que nos lleve el análisis del sistema.

Antes del lanzamiento en el Reino Unido, el cohete LauncherOne de Virgin Orbit alcanzó con éxito la órbita cuatro veces en misiones lanzadas desde Mojave Air and Spaceport en California.

En un comunicado, Virgin Orbit dijo que su próximo cohete, para un próximo lanzamiento desde California, estaba en las «etapas finales de integración y prueba», pero la compañía no dio a conocer más detalles sobre el cronograma de esta misión.