LAS VEGAS – En 1978, se descubrió en un área remota del norte de Nevada una bolsa de ropa que contenía los restos muy descompuestos de una mujer.

El caso se enfrió rápidamente y la víctima permaneció en el anonimato durante 45 años.

Pero el miércoles, la Policía del Estado de Nevada anunció que los avances en las pruebas de ADN finalmente condujeron a una identificación. Era Florence Charleston, una mujer de Cleveland, Ohio, de unos 60 años que se había mudado a Portland, Oregón, poco antes de su muerte.

Cómo Charleston terminó muerto y enterrado en una tumba poco profunda a 535 millas de su nuevo hogar sigue siendo un misterio. La policía dijo en un comunicado de prensa que anunció la coincidencia de ADN el miércoles que la investigación sobre su muerte estaba en curso.

Diane Liggitt, uno de los pocos padres sobrevivientes de Charleston, dijo que tenía alrededor de 18 años cuando supo por su padre que su tía se había ido al noroeste del Pacífico con un nuevo novio a principios de la década de 1970. Pasaron décadas. La familia nunca volvió a saber de Charleston.

A lo largo de los años, Liggitt le dijo a The Associated Press que pensaba mucho en su tía «Dolly», un apodo de la infancia que se quedó con ella.

“¿Estaba feliz o no? ¿Estaba a salvo? dijo Liggitt. «Todas estas preguntas que tenía, y resulta que ella estaba muerta».

Los restos de Charleston fueron encontrados en octubre de 1978 en la pequeña ciudad de Imlay, en Nevada, a unas dos horas al norte de Reno. Dentro de la bolsa de ropa, los oficiales de la Oficina del Sheriff del Condado de Pershing, la principal agencia de investigación inicial, también encontraron ropa de mujer.

Una autopsia reveló que los restos en descomposición probablemente pertenecían a una mujer de mediana edad, pero no pudo determinar la causa de la muerte, dijo la policía. Liggitt dijo que su tía tendría alrededor de 68 años cuando murió.

Posteriormente, el caso se registró en el Sistema Nacional de Personas Desaparecidas y No Identificadas, junto con una representación de cómo los detectives pensaban que era la mujer en el momento de su muerte.

Según esta entrada, se pensaba que la mujer medía 5 pies y 5 pulgadas de alto y tenía cabello rojo o castaño rojizo. Los investigadores también creían que podría haber sido zurda. La ropa encontrada con sus restos incluía un suéter verde oscuro con un imperdible blanco pegado al frente, pantalones verde oscuro y un suéter rosa de manga larga.

En la primavera de 1979, se llamó a los detectives de la Policía del Estado de Nevada para ayudar en la investigación. Intentaron la reconstrucción facial digital. Compararon registros dentales con otras personas desaparecidas y casos sin resolver. Buscaron pistas en la ropa desechada con los restos.

Pero sus esfuerzos fueron en vano.

Luego, en marzo pasado, dice la policía, se asociaron con Othram Inc., un laboratorio privado especializado en análisis de genealogía forense que ha ayudado a cerrar innumerables otros casos sin resolver en todo el país.

En un comunicado de prensa separado, Othram dijo el miércoles que usaron ADN tomado de los restos «para desarrollar un perfil de ADN completo para la mujer no identificada», lo que llevó a los investigadores a dos de las sobrinas de Charleston que aún viven en la casa de ‘Ohio.

Liggitt dijo que recibió la noticia en abril. Estaba saliendo de su casa cuando sonó su teléfono. No reconoció el número de teléfono de otro estado, pero respondió de todos modos.

En el otro extremo de la línea estaba el detective de la policía estatal de Nevada, Sean Koester, quien se hizo cargo del caso sin resolver en octubre de 2022. En ese momento, dijo Koester, el caso estuvo inactivo durante más de 40 años.

Koester se presentó. Había tratado de comunicarse con ella y su prima, Donna, dijo, para hablar sobre un conjunto de restos humanos de 45 años.

«¿Has encontrado a mi tía Dolly?» Liggitt recuerda haberle dicho al detective.

Poco después de esta llamada telefónica, Othram pudo vincular a Charleston con los restos no identificados utilizando una muestra de ADN del primo de Liggitt.

Ahora, aproximadamente de la misma edad que Charleston en el momento de su muerte, Liggitt dijo que espera vivir lo suficiente para descubrir cómo y por qué mataron a su tía Dolly.