Se espera que un enorme muro de agua que engulle el sur de Ucrania tenga profundas consecuencias para la guerra y la región misma.

Pero la represa de Kakhovka fue tan crucial, proporcionando electricidad y agua limpia a pueblos enteros y refrigerante para una planta de energía nuclear cercana, que puede pasar algún tiempo antes de que se aclare la escala del daño causado por el colapso de la enorme estructura.

«Es un desastre masivo», dijo Henrik Ölander-Hjalmarsson, director ejecutivo y socio fundador de la firma sueca de modelado hidrológico Dämningsverket AB. El otoño pasado, hizo un modelo de lo que sucedería si la represa se rompiera, una ola de más de 12 pies que se precipitara hacia el río, pero ese daño ‘parece mucho peor’ que eso, dijo, ya que los niveles de agua en el embalse eran ya alto antes de la destrucción del martes.

Durante décadas, la presa ha contenido el río Dniéper, una importante vía fluvial que atraviesa las líneas del frente en la región sur de Kherson entre las fuerzas rusas y ucranianas.

No está claro exactamente qué causó la violación, con las dos partes intercambiando acusaciones de culpa. Pero la gente que vive alrededor de la represa y su embalse parece ser la que sufre más.

NBC News examina qué tan grave podría ser el daño.

Las centrales nucleares temen

Las primeras preocupaciones se dirigieron a la planta de energía nuclear de Zaporizhzhia, la más grande de Europa, que usa agua del embalse de la represa para enfriar sus seis reactores de la era soviética.

Funcionarios ucranianos y mundiales han expresado temores sobre la seguridad de la planta controlada por Rusia durante meses, aunque estos se han centrado en gran medida en el sabotaje directo o el daño a la planta misma.

La falta de agua en el estanque de enfriamiento de la planta podría hacer que los reactores se sobrecalienten y se derritan si se activan, lo que podría propagar la radiación por franjas de Ucrania e incluso por todo el continente.

Los reactores han estado cerrados desde el año pasado, lo que significa que necesitan relativamente poco enfriamiento, el equivalente a una manguera de jardín cada uno, explicó Mark Nelson, director ejecutivo de Radiant Energy Group, una firma consultora con sede en San Francisco.

La Agencia Internacional de Energía Atómica acordó que no había un riesgo inmediato, aunque eso solo puede seguir siendo cierto mientras los reactores están cerrados. Un embalse vacío significaría que será más difícil que la planta vuelva a funcionar a plena capacidad cuando termine el conflicto.

Si se impidiera que el personal de la planta recargara la piscina de enfriamiento, «el calor eventualmente podría acumularse en los reactores y dañarlos», dijo Nelson. «Esto posiblemente podría evitar que se vuelvan a utilizar, un golpe para los planes de recuperación económica de Ucrania».

Diluvio y agua potable

Ese peligro es probablemente semanas, si no meses de distancia. La preocupación inmediata es por las personas que viven cerca de la represa que ahora enfrentan los 4.800 millones de galones de agua que las autoridades advirtieron previamente que se liberarían si la estructura falla.

Más de medio millón de personas «perderán sus hogares, muchos de ellos no tendrán acceso a agua dulce, algunos perderán sus conexiones eléctricas», dijo Oleksandr Kharchenko, director del gabinete de consultoría Energy Industry Research Center. Varias «grandes ciudades» dependen del embalse para obtener agua potable, dijo. La península de Crimea anexada por Rusia también lo hace.

Casi 100 pueblos y aldeas se inundarían, según el Centro Mundial de Datos para la Geoinformática y el Desarrollo Sostenible, una organización no gubernamental ucraniana, y el agua solo comenzaría a retroceder después de cinco días a una semana.

Crucialmente, para una región rica en cultivos conocida como el granero de Europa, la inundación también podría cortar el riego a más de 600,000 acres de tierras de cultivo y esparcir sedimentos posiblemente tóxicos río abajo. Eso es según Eugene Simonov, coordinador del grupo de trabajo sobre las consecuencias ambientales de la guerra en Ucrania, quien habló en una entrevista de septiembre publicada en el sitio web de la organización independiente.

«Si la represa se rompe, habrá una gran ola de agua de inundación hecha por el hombre, descargando parte del agua del embalse de Kakhovka río abajo», dijo.