Eran las 12:50 p.m. cuando las autoridades maltesas fueron informadas por primera vez de que un desvencijado barco pesquero azul y blanco que transportaba a unos 400 migrantes estaba en peligro frente a las costas de la nación isleña.

«Nuestra línea directa fue alertada por una llamada de socorro de un barco en el mar», decía el 9 de abril. enviar a Centro de Coordinación de Rescate de Malta enviado por Teléfono de alarmauna línea directa no oficial para inmigrantes que intentan llegar a Europa cruzando el peligroso mar Mediterráneo.

El correo electrónico de Alarm Phone, que para entonces ya había sido contactado por varios migrantes a bordo, continúa: “La gente lleva más de tres días en el mar y está angustiada. Las personas en el barco están pidiendo ayuda con urgencia.

Los pasajeros le dijeron a Alarm Phone que el capitán del barco había abandonado el barco.

«Tres personas han muerto. El barco ha estado en el mar durante tres días. La gente se ha quedado sin alimentos, agua y combustible. El barco está parado y muy abarrotado. Se requiere asistencia inmediata», se lee en el correo electrónico a la Coordinación de Socorro de Malta. Centro enviado por Alarm Phone, una línea de ayuda no oficial para inmigrantes que intentan llegar a Europa cruzando el peligroso mar Mediterráneo.

«El motor se ha detenido por completo, la situación es mala, los niños están llorando… Ha entrado agua debajo del puente».

mujer sin nombre haciendo una llamada de socorro

No se lanzó ningún rescate y el barco quedó a la deriva durante otros tres días, incluso cuando las autoridades maltesas recibieron docenas de correos electrónicos y llamadas de sus ocupantes y organizaciones de ayuda pidiendo ayuda, correos electrónicos y transcripciones de conversaciones obtenidas por el programa NBC News.

Entonces, los pasajeros a bordo del barco, a quienes Alarm Phone notó por primera vez cuando se encontraba en el borde de la enorme zona de búsqueda y rescate del país, navegaron a la deriva a través de las aguas maltesas hasta finalmente ingresar a las aguas italianas.

NBC News no pudo confirmar que al menos tres personas en el barco pesquero abarrotado murieron.

El accidentado viaje del barco es parte de un problema persistente en el Mediterráneo: el aparente desprecio por el derecho marítimo internacional por parte de los estados europeos, que a veces se niegan a rescatar barcos de migrantes en peligro.

Si la obligación de los buques de acudir en auxilio de los buques en peligro está consagrada en la tradición y en los tratados internacionales, como signatario de la Convenio internacional sobre búsqueda y salvamento marítimos de 1979Malta tenía una obligación legal específica de intervenir en el asunto, dijo Ainhoa ​​Velascode la Universidad de Southampton en el Reino Unido

Malta está obligada a «utilizar unidades de búsqueda y salvamento y otras instalaciones disponibles» para acudir en ayuda de los que se encuentran en peligro y «coordinar las operaciones de búsqueda y salvamento con las de los estados vecinos», añadió el funcionario experto en derecho marítimo internacional. Sin embargo, el país ha rechazado las enmiendas de 2004 que estipulan explícitamente que los estados brindan asistencia a «personas desembarcadas que se encuentran en peligro en el mar».

Las pistas sobre la posible renuencia de Malta a recibir inmigrantes se encuentran en su ubicación y tamaño. Al norte y al este de la costa libia y a unas 100 millas al sur de la isla italiana de Sicilia, la isla densamente poblada ha recibido la menor cantidad de migrantes entre los 27 países de la Unión Europea: solo 45 solicitantes de asilo en 2022. Con una población similar a Wyoming de alrededor de medio millón, Malta ocupa el puesto 11 en la categoría de población per cápita en la UE

Mientras tanto, aumenta el número de personas que intentan llegar a Europa a través del Mediterráneo. El año pasado, más de 250.000 personas abandonaron Turquía y la costa norte de África para buscar asilo o emigrar a Europa, la cifra más alta desde 2017. según la Organización Internacional para las Migracionesuna agencia de las Naciones Unidas.

En lo que va del año, 1.090 migrantes han desaparecido durante la travesía, datos de la OIM Reloj. Esto se compara con 2366 desaparecidos en 2022 y 2062 en 2021.

El área de búsqueda y rescate de Malta se encuentra en el camino de decenas de miles de personas que huyen cada año de las dificultades económicas, políticas y sociales. La vasta área es una de las 13 áreas de este tipo en los océanos del mundo, tal como se define en la convención de 1979. Cubre alrededor de 100,000 millas cuadradas, casi 800 veces el tamaño de Malta.

Aunque esta es un área enorme para observar, Malta se ha negado a entregar parte de ella a Italia, como lo sugieren los políticos italianos.

«Los niños están llorando»

“El motor dejó de funcionar por completo, la situación es mala, los niños están llorando”, dijo una mujer no identificada en una llamada de socorro a Alarm Phone, según una transcripción. La llamada se recibió alrededor de 12 horas después del primer correo electrónico al Centro de Coordinación de Rescate de Malta, según la organización benéfica. “El agua entró en la cubierta inferior”, dijo también la mujer.

La llamada grabada fue una de las 27 de pasajeros a bordo del barco que Alarm Phone dice haber recibido en los tres días que ha rastreado el barco. NBC News recibió transcripciones de 13 de esas llamadas, en su mayoría en árabe pero también en inglés.

Alarm Phone, que opera con voluntarios en Europa y África que se comunican con los migrantes que cruzan el Mediterráneo, dijo que envió más de 21 correos electrónicos a las autoridades maltesas pero no recibió respuesta. Las autoridades maltesas nunca respondieron y colgaron sus llamadas, dijo el grupo.

Vigilancia del maruna organización no gubernamental alemana que lleva a cabo operaciones de búsqueda y rescate en el Mediterráneo central, desplegó su avión de reconocimiento a las 2 p. m., hora de verano de Europa Central (8 a. m. ET) el 9 de abril. Localizó la embarcación en aguas internacionales entre Grecia y Malta, dirigiéndose lentamente hacia Italia.

A principios de este año, las autoridades maltesas devolvieron este barco pesquero cargado con cientos de migrantes a Libia, donde muchos fueron encarcelados más tarde, según cuatro grupos de rescate.Grupo de rescate consolidado / vía AP

NBC News no pudo confirmar las cuentas dadas a Alarm Phone y Sea-Watch, pero los correos electrónicos mostraron que los funcionarios malteses estaban intercambiando correos electrónicos con Sea-Watch y dos buques mercantes cercanos: FMT URLA registrado en Malta y Pericles registrado en Liberia. La gerencia de los barcos no respondió a las solicitudes de comentarios, pero es costumbre que los barcos que detectan un barco en peligro esperen instrucciones del centro de coordinación a cargo del área antes de iniciar cualquier operación de salvamento.

Después de recibir varias llamadas de emergencia de personas a bordo, Alarm Phone dijo que envió su primera alerta a los centros de rescate en Malta, Grecia e Italia a las 00:50, así como a las Frontex, la Agencia Europea de la Guardia de Fronteras y Costas. Frontex no respondió a las solicitudes de comentarios.

“La gente está angustiada”, dijo Alarm Phone en su primer correo electrónico al Centro de Coordinación de Socorro de Malta. «¡Le pedimos urgentemente que inicie una operación de rescate!»

Cinco horas después, Alarm Phone envió un correo electrónico a la Guardia Costera maltesa diciendo que el barco no tenía capitán y que se había quedado sin agua potable y comida.

“Una de las tres personas que saltó por la borda y, tirada por una cuerda, está inconsciente”, dijo una mujer en una llamada de socorro por separado, según una transcripción. Se puede escuchar a dos niños llorando de fondo en otra llamada del 9 de abril.

«Sí, estamos investigando y trabajando en este asunto», dijo el oficial de servicio de RCC maltés no identificado en una llamada que escuchó NBC News, cuando Sea-Watch se comunicó con Malta a las 3:23 p.m. el mismo día.

Poco después, a las 4 p. m., Alarm Phone escribió: “Una persona está inconsciente. El motor ya no funciona.

Mientras tanto, el avión de reconocimiento Sea-Watch detectó los petroleros URLA y Pericles del FMT, les transmitió la posición del buque migrante y les recordó al personal su obligación de ayudar según el derecho internacional.

Según los correos electrónicos enviados a NBC News, los dos barcos se negaron, diciendo que Malta les había ordenado que solo proporcionaran suministros.

“RCC Malta nos aconsejó que nos dirigiéramos hacia su posición y nos aconsejó que repostáramos el barco de pesca. No hay consejos de salvamento”, FMT URLA comunicó por radio al avión Sea-Watch a las 3:11 p. m. el 9 de abril. «¿Puede ponerse en contacto con RCC Malta ahora?» ¡Por favor! ¡Por favor! ¡Por favor!», dijo, según una grabación de llamada entre el barco y Sea-Watch.

En lugar de enviar ayuda o ayudar a evacuar el pesquero, en un correo electrónico enviado a Pericles alrededor de las 17:00 horas, Malta ordenó a los barcos que «esperen y esperen más instrucciones».

El capitán de Pericles le dijo a Sea-Watch alrededor de las 9 p.m. que Malta les había ordenado estrictamente que informaran solo a ellos.

Por lo tanto, el barco abarrotado quedó en alta mar sin capitán y con un motor defectuoso, lo que hizo que la dirección fuera casi imposible, según las transcripciones de socorro supuestamente recibidas por Alarm Phone. El agua inundó la cubierta inferior y la gente corrió escaleras arriba, empapados y enfrentando el viento helado.

“Los niños están temblando de frío”, dijo una mujer alrededor de las 8 p.m. Con el paso de las horas, la embarcación sigue a la deriva sin que se lance un intento de rescate.

Cuando NBC News solicitó comentarios sobre el caso, las Fuerzas Armadas de Malta dijeron en un comunicado: «Una comunicación escrita recibida por la AFM del capitán del buque que proporciona la debida diligencia confirma que los que están a bordo no han solicitado ningún salvamento». No estaba claro a qué capitán del barco se refería la declaración, y los funcionarios de Malta no respondieron a múltiples solicitudes de comentarios de seguimiento.

Las respuestas de Malta, FMT URLA y Pericles quedaron muy por debajo de lo que se les pidió, según Velasco.

«Proporcionar agua dulce u ofrecer combustible en estas circunstancias es claramente insuficiente e inadecuado», dijo.

Finalmente, el 12 de abril, cuando el barco llegó a aguas italianas, la guardia costera de ese país envió embarcaciones de rescate y llevó a los inmigrantes hambrientos a sus costas.