WASHINGTON – La Corte Suprema está considerando el lunes si permitir que la Nación Navajo presente un reclamo de que el gobierno federal tiene el deber de abordar los derechos de agua de la tribu nativa americana.

El caso toca la compleja serie de acuerdos y sentencias judiciales que durante décadas han dictado cómo las aguas del río Colorado, divididas en secciones superior e inferior, se distribuyen entre los estados. Para complicar aún más las cosas, el sistema del río Colorado ya está agotado debido a las condiciones de sequía a largo plazo, y la amenaza a largo plazo del cambio climático se avecina en el futuro.

La tribu, citando años de maltrato, quiere derechos sobre las aguas del bajo río Colorado que fluye a lo largo de la frontera noroeste de la reserva Navajo. Las tierras de la tribu, la mayor reserva de nativos americanos, se encuentran principalmente en Arizona, pero también se extienden por Nuevo México y Utah.

Los jueces escuchan dos apelaciones consolidadas – una presentada por el Gobierno federal y otra por los Estados de Arizona, Nevada y Coloradoademás de varios distritos de agua de California.

La administración de Biden y los tres estados apelaron después de que la Corte de Apelaciones del Noveno Circuito de los EE. UU. con sede en San Francisco falló a favor de la Nación Navajo en 2021, diciendo que podría demandar al gobierno por una presunta infracción al cumplir con sus deberes en nombre de la tribu. . .

La disputa se centra en si el gobierno tenía una obligación legal que la tribu puede hacer cumplir en los tribunales. La tribu, que firmó por primera vez un tratado con los Estados Unidos en 1849, apoya que bajo sus acuerdos con el gobierno federal que le garantizaban el acceso a la tierra, se suponía que el gobierno también tenía el deber de proporcionar el agua necesaria.

El gobierno federal dice que la tribu busca reabrir casos previamente decididos que determinan cómo se asigna el agua del río.

Presa de Glen Canyon en Page, Arizona. Sharon Chischilly para NBC News

“Estados Unidos mantiene una relación general de confianza con las tribus indias”, escribió la procuradora general Elizabeth Prelogar en documentos judiciales. «Pero la existencia de esta relación general en sí misma no establece obligaciones legalmente exigibles contra los Estados Unidos».

La tribu argumenta que no busca específicamente un fallo sobre los derechos de la parte baja del río Colorado. En cambio, sus abogados dicen que la supervisión del gobierno federal de todo el río Colorado, así como sus deberes para con la tribu, significa que debe realizar una evaluación integral de los derechos de agua de la Nación Navajo, lo que puede afectar la calidad del agua del río Colorado. asignado.

Los abogados de Colorado dijeron en el informe de ese estado que un fallo para la tribu resultaría en «interrupciones inmediatas y a largo plazo en la gestión coordinada del río Colorado».

Los estados señalan que ya están implementando un acuerdo de 2007 sobre escasez de agua, así como un plan de emergencia por sequía adoptado en 2019.

    Marilyn Help-Hood se prepara para llenar jarras con agua en Tolkakai, NM la semana pasada.
Marilyn Help-Hood se prepara para llenar jarras con agua en Tolkakai, NM la semana pasada.Sharon Chischilly para NBC News

La Nación Navajo puede acceder al agua de otras fuentes, incluido el río San Juan, un afluente del río Colorado, pero la tribu dice que eso no es suficiente. Muchos miembros de la tribu no tienen acceso a agua corriente y dependen de pozos y otras fuentes de agua localizadas.

La tribu demandó originalmente al gobierno federal en 2003 por el acceso a la bifurcación principal del río Colorado inferior, y el litigio se prolongó desde entonces. En una disputa separada en un tribunal estatal, la tribu luchó por el acceso al río Little Colorado, otro afluente del río Colorado.

Un intento anterior de resolver los reclamos de los navajos sobre la parte baja del río Colorado fracasó hace aproximadamente una década.

Los ríos de la Nación Navajo: La Nación Navajo ha asegurado los derechos de agua del río San Juan, pero sus esfuerzos para hacer lo mismo con el río Little Colorado y el río Lower Colorado aún están en juego.
Los ríos de la Nación Navajo: La Nación Navajo ha asegurado los derechos de agua del río San Juan, pero sus esfuerzos para hacer lo mismo con el río Little Colorado y el río Lower Colorado aún están en juego.JoElla Carman, NBC News/Servicio Geológico de EE. UU., Natural Earth