María Urbieta describió cómo fue regresar el jueves pasado y ver su casa de 24 años, luego de la ruptura de un dique en Pájaro, California, provocada por poderosas tormentas que obligaron a una evacuación masiva.

“Solo para cruzar el puente, comencé a llorar”, dijo emocionada Urbieta, de 56 años, refiriéndose al puente del río Pájaro que conecta a Pájaro con el pueblo cercano de Watsonville. “No sabía qué esperar, cómo se veía mi casa cuando llegué aquí. Tan pronto como entré y abrí la puerta, estaba realmente mal.

La casa de Urbieta sufrió grandes daños; su espacio de acceso estaba lleno de barro, el piso de la sala se había levantado tres pulgadas y toda la ropa de cama y los muebles estaban contaminados con agua de la inundación. Los tres vehículos de la familia, un Nissan Infiniti QX4, un Jeep CJ7 y un Chevrolet Camaro IROC-Z de 1987, se inundaron.

El pueblo no incorporado de Pájaro es el hogar de casi 3,000 personas, en su mayoría de bajos ingresos, muchas de las cuales hablan español Trabajadores agrícolas latinos.

Los residentes como Urbieta y los funcionarios locales están frustrados por los daños y las pérdidas, ya que señalan que las fallas anteriores en los diques deberían haber servido como advertencia a las autoridades estatales y federales. Un proyecto de mitigación de inundaciones multimillonario largamente esperado, dicen, está llegando demasiado tarde.

“Pájaro no ha recibido el cuidado, la atención y el respeto que merece”, dijo el supervisor del condado de Monterey, Luis Alejo. «Históricamente, no ha habido un compromiso por parte del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. (USACE) para financiar el nivel de protección contra inundaciones necesario para proteger mejor a esta comunidad de futuras inundaciones».

María Urbieta revisa el exterior de su casa donde una vez hubo una cerca en Pájaro, California, el jueves. Las aguas de la inundación arrastraron tres cuartas partes de la cerca.Cortesía de Luis Alejo

Esta no es la primera vez que Pájaro enfrenta inundaciones debido a fallas en los diques. Es sufrió cuatro desde 1949 – fue entonces cuando se completó inicialmente el sistema de diques para el río Pájaro – incluida la inundación de 1995 que mató a dos personas y causó entre 50 a 95 millones de dólares en daños. Unos años más tarde, en 1997 y 1998, grandes inundaciones también desplazaron a cientos de residentes.

Urbieta y su familia han pasado las últimas semanas saltando en la casa de un familiar o en refugios, durmiendo en camas inflables, sofás y pisos. Urbieta, que usaba su casa como guardería, ahora está sin trabajo y sin hogar durante al menos el próximo mes, dijo.

Daños por inundaciones dentro de la casa de María Urbieta en Pájaro, California, el 23 de marzo de 2023.
Daños por inundaciones en la casa de María Urbieta el jueves. Su casa, donde cuidaba a los niños, también era su fuente de ingresos.Cortesía de Luis Alejo

USACE y el Departamento de Recursos Hídricos de California financian el Proyecto de Manejo de Inundaciones de Pájaro, un esfuerzo de $400 millones para mitigar el riesgo de inundación en Pájaro, Watsonville y las áreas agrícolas circundantes. Se espera que la construcción comience en 2025, pero no podría llegar lo suficientemente pronto.

‘No es justo’

El dique del río Pájaro fue un problema durante décadas porque los funcionarios federales, estatales y locales sabían que podía fallar y necesitaba reparaciones. Un estudio de gestión de riesgos de USACE designó el proyecto inicial «ya no ofrece el nivel de protección previsto.”

Pero el área circundante formada por tierras agrícolas y viviendas se consideró demasiado infravalorada. Un funcionario anónimo le dijo a Los Angeles Times, “Es un área de bajos ingresos. Son en su mayoría trabajadores agrícolas los que viven allí, lo que ha llevado a una baja prioridad a lo largo de los años.

Alfredo Aguirre, un trabajador agrícola, estaba ansioso por regresar a casa. Afortunadamente, solo el exterior había sido afectado por la inundación. Tuvo que tirar maquinaria de jardín, muebles de jardín y accesorios para perros.

Aguirre, de 47 años, sintió que las inundaciones podrían haberse evitado; señaló que la vegetación del río no se había limpiado a lo largo de los años, lo que lo hacía más vulnerable.

«Algo tiene que pasar, tiene que haber desastres, pérdida de vidas para que lo puedan limpiar todo. No es justo», dijo Aguirre por teléfono hablando en español, quien cree que estará sin trabajo por lo menos un mes. o dos desde que las inundaciones afectaron los cultivos cercanos.