Un nuevo proyecto de ley presentado en el Senado del Estado de California el miércoles podría ser una victoria histórica en la lucha contra la discriminación por castas en los Estados Unidos. Si se promulga, el estado sería el primero en nombrar explícitamente la casta como una categoría protegida.

La senadora estatal Aisha Wahab, que representa a Fremont, San José y otros centros sudasiáticos estadounidenses en el norte de California, dijo que estaba consciente del impacto negativo de la casta durante gran parte de su vida. El sistema de castas ha dominado en el sur de Asia durante siglos, estratificando a la sociedad en clases sociales inmutables que afectan el trabajo, el matrimonio y la vida diaria.

Aunque la discriminación basada en castas ahora es ilegal en India, todavía está presente en la vida de los dalits, aquellos que nacen en la base de la jerarquía de castas. Y a medida que los indios se mudaron a otras partes del mundo, el sistema de castas los siguió.

“Cuanto más diversa se vuelve California y más Estados Unidos, necesitamos proteger a más personas como originalmente se suponía que debía hacer el sueño americano”, dijo Wahab a NBC News. «Nuestras leyes deben expandirse y cubrir a más personas e ir más allá».

Con historias de discriminación generalizada por castas provenientes de lugares como Silicon Valley, Wahab dice que un proyecto de ley como este garantizaría que las empresas asuman la responsabilidad de cómo se trata a los empleados dalit. Esto allanaría el camino para prevenir problemas como el robo de salarios, la exclusión social y el acoso en la oficina, dijo.

«Cada vez más personas comparten sus historias personales de discriminación», dijo. “Es un proyecto de ley de derechos civiles, es un proyecto de ley de trabajadores, es un proyecto de ley de derechos de la mujer”.

Para que el proyecto de ley se apruebe y finalmente se implemente, Wahab está planeando un retroceso. A medida que el nacionalismo hindú se vuelve más prominente en la India y la diáspora, algunos nacidos en castas privilegiadas argumentan que aprobar los barrios de los dalits es anti-hindú. Pero el proyecto de ley es relevante para todas las comunidades y religiones, dijo la senadora, y está lista para impulsarlo a pesar de los contratiempos que puedan surgir.

“Estoy feliz de aguantar los golpes de los opositores a este proyecto de ley”, dijo. «Sé que es lo correcto».

La Senadora Aisha Wahab habla en el Ayuntamiento de San Francisco, el 25 de enero.Tayfun Coskun/Agencia Anadolu vía Getty Images File

Thenmozhi Soundararajan, activista dalit y fundadora de la organización de igualdad de castas Equality Labs, dijo que tenía esperanzas en el proyecto de ley. El mes pasado, Seattle se convirtió en la primera ciudad de los Estados Unidos en prohibir la discriminación por castas después del trabajo de Equality Labs y otros socios de derechos civiles.

Es un movimiento que se ha acelerado en los últimos años, cambiando las políticas oficiales de discriminación en instituciones educativas como la Universidad de Brown, la Universidad de California, Davis y todo el sistema universitario. Universidad Estatal de California.

“Los californianos castalmente oprimidos están aquí, y merecemos lugares de trabajo e instituciones educativas libres de discriminación y violencia”, dijo Soundararajan en un comunicado de prensa de Equality Labs. «Sabemos que podemos enfrentar amenazas e intolerancia, pero enfrentaremos a nuestros adversarios con amor y empatía».

Wahab reconoció que un proyecto de ley como este es solo el primer paso. Para que los dalits se sientan seguros para denunciar cualquier discriminación que enfrenten, la legislación debe ir acompañada de educación masiva. Los funcionarios gubernamentales, la policía, los educadores y otros necesitan aprender más sobre las complejidades del sistema de castas y cómo identificar los prejuicios cuando ocurren, dijo.

«Para el público estadounidense en general, el sistema de castas en realidad no es muy conocido», dijo. «Realmente pensamos en esto… ¿qué significa? ¿Cómo se ve? ¿Cómo podemos asegurarnos de que los empleadores brinden capacitación?»

Ella quiere que el proyecto de ley siga el ejemplo de leyes similares en temas como la raza, el género y la discriminación de género, que se discuten en voz alta en los lugares de trabajo y la educación.

«Creo que la mayoría de los estadounidenses apoyan los derechos civiles», dijo. “Este es un proyecto de ley de derechos humanos. Es un proyecto de ley que permitirá a las personas perseguir su Sueño Americano a su máximo potencial sin ninguna restricción basada en su procedencia, su aspecto o la forma en que han sido tratados en otros lugares.