Antes de arrestar a un reportero del Wall Street Journal el jueves, Rusia sufrió una serie de bochornosos reveses en sus operaciones de inteligencia en el extranjero, con cientos de presuntos espías rusos expulsados ​​o acusados ​​de espiar en países occidentales.

Polonia arrestó a nueve rusos este mes, acusándolos de posible conspiración sabotaje ferrocarriles que llevan ayuda militar occidental a Ucrania. La semana pasada, las autoridades estadounidenses desenmascararon a un presunto espía ruso que establecido como un estudiante de posgrado brasileño en la Escuela Johns Hopkins de Estudios Internacionales Avanzados que, según los fiscales, trató de conseguir un trabajo en la Corte Penal Internacional en La Haya.

Sergey Vladimirovich Cherkasov al ingresar a Brasil.Departamento de Justicia de EE. UU.

Suecia, Noruega y Alemania dicen que han descubierto y frustrado los intentos de espionaje ruso en los últimos meses, y funcionarios de Grecia dijo a los medios que el dueño de una tienda de tejidos en Atenas era en realidad un presunto espía ruso.

El jefe del servicio de inteligencia exterior MI6 de Gran Bretaña dijo que alrededor de la mitad de los espías rusos que trabajaban bajo cobertura diplomática en Europa fueron expulsados ​​dentro de los seis meses posteriores a la invasión de Ucrania en febrero de 2022.

El FBI y la CIA han ayudado a las naciones aliadas a arrestar a un número inusualmente alto de espías rusos desde que comenzó la guerra, dijo un ex alto funcionario de contrainteligencia estadounidense familiarizado con el asunto. Los arrestos se dirigieron a rusos que actuaban como «ilegales» con nombres y pasaportes ficticios, a diferencia de los espías rusos estacionados en las embajadas, que disfrutan de protección legal.

Pero exfuncionarios de inteligencia dijeron que era demasiado pronto para decir qué llevó al régimen del presidente ruso, Vladimir Putin, a arrestar el jueves al periodista estadounidense Evan Gershkovich y acusarlo de espionaje, algo que su periódico y el gobierno de Estados Unidos calificaron como totalmente infundado.

La principal agencia de seguridad de Rusia dijo que un reportero estadounidense del Wall Street Journal había sido arrestado por espiar.  El Servicio Federal de Seguridad dijo el jueves que Evan Gershkovich fue detenido en la ciudad de Ekaterimburgo, en los Montes Urales, mientras supuestamente intentaba obtener información clasificada.
Los oficiales escoltan a Evan Gershkovich desde el tribunal de Lefortovsky hasta un vehículo que espera en Moscú el jueves.Alexander Zemlianichenko / AP

Putin podría jugar con su audiencia nacional para reforzar el mensaje de que Occidente está conspirando para debilitar a Rusia, o podría buscar una moneda de cambio para obtener concesiones de Occidente, incluida la posibilidad de asegurar la liberación de los rusos acusados ​​de espiar en el extranjero.

“A menudo es la dinámica política interna en Rusia la que impulsa estas decisiones. Aunque Putin tiene el control, claramente quiere crear estas narrativas de que los extranjeros están causando problemas. Arrestar a un periodista extranjero y afirmar que es un espía, lo que sabemos que es falso, alimenta la narrativa de que Occidente nos está socavando desde adentro y que hay enemigos en todas partes”, dijo John Sipher, ex alto oficial de la CIA con base en Rusia y Estados Unidos. co-fundador de Spycraft Entertainment.

«Se están acumulando muchas cosas aquí, y es difícil decir qué es, pero claramente es parte del arsenal de armas del Kremlin. Pueden usarlo para intercambiarlo por alguien», dijo Sipher.

Rusia arrestó a la basquetbolista profesional estadounidense Brittney Griner el año pasado por cargos de drogas y la condenó a nueve años tras las rejas. Fue liberada en un canje de diciembre por Viktor Bout, un traficante de armas que cumplía una condena de 25 años en Estados Unidos.

El viceministro de Relaciones Exteriores de Rusia, Sergei Ryabkov, descartó el jueves un intercambio rápido de prisioneros que involucre a Gershkovich.

«Ni siquiera consideraría esta pregunta ahora, porque las personas que fueron canjeadas antes ya cumplieron su condena», dijo Ryabkov, según las agencias de noticias rusas.

Un funcionario del Congreso informado sobre el asunto dijo: “Es plausible que la presión de Estados Unidos y sus aliados sobre los servicios de espionaje rusos en todo el mundo sea un factor aquí, pero es demasiado pronto para saberlo. Simplemente no lo sabemos.

En el pasado, las autoridades europeas a menudo han minimizado casos de presunto espionaje en declaraciones públicas. Pero desde la invasión de Ucrania, ha habido una serie de arrestos de alto perfil acompañados de votos públicos de altos funcionarios europeos para frustrar los intentos de espionaje ruso.

“La inteligencia rusa está bajo presión y tienen que demostrar que están haciendo algo”, dijo Sipher. “Cuando hay tanta gente, especialmente ilegales, envueltos, sugiere que más rusos están hablando, hay más fuentes de inteligencia estadounidense”. (Por «ilegal», Sipher se refiere a los rusos enviados a vivir en un país bajo cobertura permanente con identidades falsas sin cobertura diplomática, a diferencia de los espías que se hacen pasar por diplomáticos).

Sin embargo, no está claro cuánto daño pueden haber infligido los supuestos espías rusos antes de ser capturados, incluido un supuesto topo de alto rango en la inteligencia alemana acusado de pasar secretos a Moscú.

¿Espías fracasados?

En algunos casos, los detalles del presunto espionaje ruso parecen amateurs, y los acusados ​​no logran cubrir sus huellas de manera efectiva, según funcionarios occidentales y ex oficiales de inteligencia de EE. UU.

Cuando Sergey Cherkasov, el ciudadano ruso acusado la semana pasada por las autoridades estadounidenses de espiar para Moscú bajo un seudónimo brasileño, supo que había sido aceptado en la prestigiosa Escuela Johns Hopkins de Estudios Internacionales Avanzados, se emocionó, según documentos judiciales.

Sergey Vladimirovich Cherkasov del video.
Sergey Vladimirovich Cherkasov del video.Departamento de Justicia de EE. UU.

“Ganamos, hermano. Ahora estamos en la liga de los grandes”, le dijo a su entrenador ruso, según la denuncia penal presentada en un tribunal federal.

Esbozó planes ambiciosos para incorporarse a las élites políticas de Washington en publicaciones que recuerdan al programa de televisión «The Americans».

Pero las autoridades finalmente obtuvieron acceso a la computadora y los dispositivos electrónicos de Cherkasov, descubriendo una mina de oro de correos electrónicos a sus supervisores rusos, registros de transferencias bancarias ilegales y arreglos sobre dónde dejar mensajes secretos, o «puntos muertos», según documentos judiciales.

Cherkasov ha sido acusado de actuar como agente de una potencia extranjera, fraude de visas, fraude bancario, fraude electrónico y otros cargos derivados de sus supuestas actividades ilegales en EE. UU., dijeron los fiscales.

Está preso en Brasil por fraude.